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¿Qué son los cuidados paliativos y cuidados terminales? Entienda sus opciones

Advance Care Planning Guides (PDF):

Tomar decisiones de tratamiento acerca de los cuidados en las etapas finales de la vida puede ser extremadamente difícil para las personas y sus seres queridos. Cómo elige pasar el tiempo que le queda es una de las decisiones más importantes que alguna vez tomará.

¿Cómo decide cómo pasar el tiempo que le queda? Eso es muy personal. Lo que una persona puede ver como cuidados agotadores, otra puede estar dispuesta a probar. Es por ello que es muy importante comprender:

  • Cuánto tiempo le queda
  • Cómo será su calidad de vida durante este tiempo
  • Y cómo estos dos aspectos se ven afectados por los tratamientos.

Cuando usted y sus seres queridos se enfrenten a decisiones médicas difíciles, es posible que escuchen los términos cuidado paliativo y cuidados para enfermos terminales. Si bien hay algunas similitudes, existen diferencias importantes entre ellos.
Los cuidados paliativos hacen referencia a la atención médica especializada para personas con una enfermedad grave. Este tipo de atención médica se centra en brindar alivio de los síntomas y el estrés de esa enfermedad. El objetivo es mejorar la calidad de vida tanto para el paciente como para su familia.

A los cuidados paliativos los brinda un equipo especialmente entrenado de médicos, enfermeros y otros especialistas. El equipo de cuidados paliativos trabaja con los otros médicos del paciente para brindar un nivel adicional de apoyo. Son adecuados a cualquier edad y en cualquier etapa de una enfermedad grave, y pueden brindarse junto con tratamientos destinados a curar al paciente.

En otras palabras, los cuidados paliativos no son solo para aquellas personas que se están muriendo. Pueden ser de gran ayuda para pacientes que están muy enfermos y se enfrentan a grandes decisiones, pero se prevé que se recuperarán de su enfermedad.

Dado que los cuidados paliativos son un área nueva y en crecimiento de la medicina, puede que tenga o no acceso a este servicio. Para averiguarlo, simplemente pregúntele a su médico, enfermero o a cualquier integrante del personal médico si los cuidados paliativos están a su disposición.

Los cuidados para enfermos terminales se le brindan a una persona con una enfermedad terminal cuyos médicos consideran que le quedan seis meses o menos de vida si la enfermedad sigue su curso natural. En algún momento puede que no sea posible curar una enfermedad grave, o puede que un paciente elija no someterse a ciertos tratamientos. Los cuidados para enfermos terminales están diseñados para esta situación. Es un enfoque médico para aquellas personas que ingresan a la etapa final de la vida y que desean centrarse en cuidados de bienestar y permitir una muerte natural.

Los cuidados para enfermos terminales han existido durante muchos años y pueden brindarse en todos los hospitales, asilos de ancianos y en la casa de la persona. Es importante comprender que, si bien una persona en un centro de asistencia para enfermos terminales no será sometida a ninguna otra prueba o tratamiento para curar la enfermedad que padece, esto no significa que un paciente haya decidido dar fin a todo tipo de asistencia médica. De hecho, los cuidados para enfermos terminales son una forma de atención médica, no la finalización de la atención médica. Pueden incluir tratamiento para el dolor, falta de aire, náuseas y ansiedad. En lugar de perder la esperanza, los pacientes que eligen cuidados para enfermos terminales en realidad están solo cambiando la meta y el enfoque de su atención. Como resultado, puede que los pacientes se sientan mejor y mejore su calidad de vida.

Solo usted decide cuándo está listo para cuidados para enfermos terminales. Para algunos, puede ser importante ingresar a cuidados para enfermos terminales tempranamente para pasar menos tiempo en el hospital y más tiempo cómodos en su casa. Para otros, puede ser más importante prolongar la vida con tratamientos médicos. Solo usted puede decidir cuándo los tratamientos médicos para prolongar la vida son una carga y cuándo solo el bienestar se convierte en una prioridad.

Examinemos este diagrama para ver mejor de qué manera la medicina paliativa y los cuidados para enfermos terminales pueden adaptarse a tratamientos que se centran en la cura.

En un entorno médico ideal, los cuidados paliativos pueden introducirse tempranamente durante una enfermedad junto a los tratamientos destinados a la cura. Por ejemplo, un paciente con cáncer puede tener cuidados paliativos que ayuden con los síntomas relacionados con la quimioterapia u otros tratamientos, como radiación o cirugía. Si los tratamientos van bien, la persona podría volver a gozar de buena salud.

Veamos ahora de qué manera los cuidados para enfermos terminales pueden ser adecuados si los intentos por curar al paciente o enlentecer la enfermedad no están funcionando.

A medida que la enfermedad avanza, según las preferencias personales y las metas de atención médica, una persona puede decidir tener mayor bienestar mediante cuidados paliativos a medida que pasa el tiempo. Si la persona ha decidido que los tratamientos para curar o enlentecer la enfermedad son demasiado agotadores, puede optar por atención para enfermos terminales.

Para algunos esta decisión surge en las primeras etapas del proceso y es mayor el tiempo en que se reciben cuidados para enfermos terminales. Para otros, esta decisión puede surgir más adelante.

Un beneficio adicional de los cuidados para enfermos terminales son los servicios ofrecidos para la familia del paciente después de la muerte. A esto se le llama el período de duelo, y el equipo de cuidados para enfermos terminales ofrecerá orientación y apoyo para aquellos familiares que lo necesiten.

Es importante comprender que todos son diferentes al momento de decidir si recibirán cuidados para enfermos terminales y cuándo los elegirán. Solo usted puede decidir qué es importante durante este tiempo y qué tratamientos se han vuelto demasiado agotadores.

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